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Bibliophilie : livres rares et conservation préventive

Qu'est-ce qu'un livre rare?

Dans son acception courante le « livre ancien » correspond aux ouvrages imprimés depuis les débuts de l’imprimerie (1450) jusqu’à la Révolution industrielle au début du 19e siècle, soit la période de l’imprimerie artisanale. Mais tous les livres anciens ne sont pas nécessairement rares ou précieux - certains, de qualité médiocre ou produits en grande quantité, peuvent être d’un intérêt limité – et tous les livres rares ne sont pas nécessairement anciens! Mais, de manière générale, lorsque nous utilisons l’expression « livre rare », c’est essentiellement pour signifier qu’il s’agit d’un ouvrage qui possède suffisamment d’intérêt pour être collectionné et conservéet ceci indépendamment de son ancienneté. C’est pourquoi vous trouverez dans les bibliothèques de livres rares et collections spéciales des titres des 19e et 20e siècles au côté de livres plus anciens. Ce qui rend un livre (ou tout autre type de document: manuscrits, cartes anciennes, estampes, autographes, etc.) rare et précieux, c’est en réalité une combinaison de plusieurs critères.

Importance ou intérêt du texte

Le contenu d’un livre peut être intéressant pour plusieurs raisons. Il peut ainsi s’agir d’un texte littéraire intemporel, d’une œuvre ayant marqué l’histoire des idées, d’une importante œuvre scientifique ou bien d’un texte lié à une conjoncture historique particulière (récits de découverte de l’Amérique par exemple).

Aspects esthétiques

Un livre peut aussi être convoité pour des raisons esthétiques comme la qualité des illustrations, la beauté de la reliure et de la typographie ou l’excellence de la mise en page.

Rareté et ancienneté

La notion de rareté prise isolément n’est pas déterminante en soi car elle témoigne souvent d’un désintérêt envers un ouvrage. Il faut ainsi savoir que les impressions limitées ou à faible tirage sont très communes et la plupart des textes ne connaissent souvent en réalité qu’une seule édition, l’intérêt du lectorat n’ayant pas été suffisant pour justifier une nouvelle édition ou des tirages supplémentaires. Que l’exemplaire soit rare et peu commun n’ajoute donc aucune valeur particulière à un livre si l’intérêt n’est pas au rendez-vous. Par contre, si l’ouvrage suscite un grand intérêt et que les exemplaires sont rares, il devient alors un objet recherché et convoité et sa valeur augmente en conséquence. C’est en somme le principe de l’offre et de la demande qui est à l’œuvre. En ce qui concerne l’ancienneté, nous avons vu que l’âge d’un livre n’est pas non plus en soi un facteur déterminant pour en établir la valeur. Ceci dit, il faut convenir tout de même que plus un livre est âgé, plus il a de chance de devenir ipso facto un objet d’intérêt (par exemple un manuscrit du Moyen Âge ou un livre imprimé au cours des premières années de l’imprimerie).

Provenance

Depuis toujours, les livres ayant appartenu à des écrivains célèbres ou à de grands personnages historiques ont su exciter l’intérêt des collectionneurs, particulièrement lorsque ces livres ont été annotés et signés par l’auteur ou le possesseur émérite. Cependant, de nos jours, c’est l’ensemble des marques de provenance qui attise l’intérêt d’une multitude de chercheurs multidisciplinaires s’intéressant à l’histoire, à la circulation et à l’utilisation du livre à travers les temps. Ex-libris, ex-dono, ex-legato, ex-praemio, armoiries, dédicaces, annotations, notes diverses, promesses de récompense, marques de censure, numéros d’inventaire, dessins et autres ajoutent tous une plus-value importante à un livre ancien.

État de conservation

De manière générale, plus un livre est près de son état d’origine, plus il a une grande valeur. Cette plus-value est à la fois monétaire, historique et, chez certains, même sentimentale. S’il est, de plus, complet et dans un excellent état de conservation, il sera doublement attirant et d’autant plus recherché.

Dernière mise à jour : 19.06.2018 | Mot(s)-clé(s) : bibliophile livres rares collections spéciales bibliophilie